Nous avons formé un ordinateur pour rechercher des avions espions cachés. C'est ce qu'il a trouvé.

Un avion espion secret exploité par les maréchaux américains chassés des barons du cartel de la drogue au Mexique. Un entrepreneur militaire qui traque les terroristes en Afrique est également avion de surveillance en vol sur les villes américaines. Dans deux articles publiés la semaine dernière, BuzzFeed News a révélé les activités des avions dont leurs opérateurs ne voulaient pas discuter.



Ces découvertes ne sont pas venues de dénonciations de sources anonymes, mais en entraînant un ordinateur à reconnaître des avions espions connus, puis en le lâchant sur de grandes quantités de données de suivi de vol compilées par le site Web. Radar de vol24 .

Voici comment nous avons procédé.



Les avions de surveillance font souvent profil bas : le FBI, par exemple, enregistre ses avions auprès de sociétés fictives pour masquer leur véritable identité.

BuzzFeed News a donc entraîné un ordinateur à les trouver en laissant un algorithme d'apprentissage automatique rechercher des avions dont les modèles de vol ressemblaient à ceux exploités par le FBI et le Department of Homeland Security. L'année dernière, nous rapporté sur surveillance aérienne par ces avions, cartographiant des milliers de vols sur plus de quatre mois de mi-août à fin décembre 2015.

Tout d'abord, nous avons effectué une série de calculs pour décrire les caractéristiques de vol de près de 20 000 avions au cours des quatre mois de données Flightradar24 : leurs taux de virage, vitesses et altitudes de vol, les zones de rectangles tracés autour de chaque trajectoire de vol et les durées des vols. Nous avons également inclus des informations sur le fabricant et le modèle de chaque avion, et les quatre chiffres brailler codes émis par les transpondeurs des avions.

Ensuite, nous nous sommes tournés vers un algorithme appelé forêt aléatoire , l'entraînant à distinguer les caractéristiques de deux groupes d'avions : près de 100 avions du FBI et du DHS préalablement identifiés, et 500 avions sélectionnés au hasard.

L'algorithme de forêt aléatoire prend ses propres décisions sur les aspects des données les plus importants. Mais sans surprise, étant donné que les avions espions ont tendance à voler en cercles serrés, cela a mis le plus de poids sur les taux de rotation des avions. Nous avons ensuite utilisé son modèle pour évaluer tous les avions, en calculant une probabilité que chaque avion corresponde à ceux pilotés par le FBI et le DHS.

(Voir ici pour plus de détails sur l'apprentissage automatique et des notes sur les plans candidats qu'il a identifiés.)

L'algorithme n'était pas infaillible : parmi d'autres candidats, il signalait plusieurs opérations de parachutisme qui tournaient dans une zone relativement petite, un peu comme un avion de surveillance typique. Mais en tant que premier écran pour les avions espions candidats, il s'est avéré très efficace. En plus des avions exploité par les US Marshals et l'entrepreneur militaire Entreprises de croissance Acorn , couvert dans nos articles précédents, il a mis en évidence une variété d'avions pilotés par les forces de l'ordre, ainsi que par l'armée et ses sous-traitants.

Certains de ces avions utilisent des technologies qui remettent en question nos hypothèses sur le moment et la manière dont nous sommes observés, suivis ou écoutés. Ce n'est qu'en comprenant quand et comment ces technologies sont utilisées depuis les airs que nous pourrons débattre de l'équilibre entre l'application efficace de la loi, la sécurité nationale et la vie privée des individus.

Voici cinq des exemples les plus intrigants que nous ayons trouvés.

1. Flics d'État et locaux, avec l'avion secret du shérif du comté de Palm Beach

Certaines des meilleures correspondances de l'algorithme étaient des avions exploités par les forces de l'ordre nationales et locales : les 20 meilleurs candidats comprenaient des avions immatriculés dans les villes de Bureau et Phénix en Arizona, les shérifs de Orange et Les anges comtés de Californie et le Patrouille routière de l'État de l'Ohio . En juillet de l'année dernière, l'avion de l'Ohio s'est présenté au-dessus de Cleveland pendant la Convention nationale républicaine, où il surveillait les personnes suspectes à proximité immédiate des zones sécurisées, a déclaré un porte-parole de la patrouille à BuzzFeed News à l'époque.

L'algorithme a également mis en évidence un avion enregistré auprès d'une société appelée Five Point Aerial Survey, qui semble être une façade pour le bureau du shérif du comté de Palm Beach en Floride. Le faux nom de la société rappelle l'insigne du shérif et le numéro d'immatriculation de l'avion, se terminant par les lettres RB, correspond à celui des autres avions. enregistré ouvertement par le bureau. Le shérif du comté de Palm Beach a réservé autre enregistrement Nombres dans le même format, donnant une adresse pour une tenue appelée Eagle Eye Investigations.

L'avion Five Point transporte un Caméra de surveillance et système de réalité augmentée , capable de superposer des informations sur une vidéo en direct, ce qui est souvent utilisé dans les avions des forces de l'ordre. Mais Teri Barbera, la directrice des relations avec les médias du shérif, n'a ni confirmé ni nié que l'avion Five Point appartenait au bureau du shérif – qui a rejeté une demande de documents mentionnant l'avion, citant une exemption de la loi sur les archives de l'État couvrant la surveillance des forces de l'ordre et l'infiltration personnel.

Au cours des deux dernières années, l'avion Five Point a régulièrement fait le tour de Palm Beach et patrouillé au large de ses côtes.

Peter Aldhous / Actualités BuzzFeed / Via flightradar24.com

Vols effectués par l'avion Five Point Aerial Survey, de janvier 2015 à juillet 2017.

2. Écoute clandestine à la frontière : cartographie géographique mondiale

Nous ne nous attendions pas à trouver des avions DHS enregistrés secrètement, étant donné que le département enregistre des dizaines d'avions de surveillance assez ouvertement . Mais notre algorithme a signalé un avion enregistré à Global Geo Mapping que les documents de la Federal Aviation Administration révélé est en fait une façade pour les douanes et la protection des frontières américaines, qui fait partie du DHS. Global Geo Mapping donne une adresse à la base aérienne de Kirtland à Albuquerque, Nouveau-Mexique, et ses avions patrouillent principalement le long de la frontière sud.



Jack McGorray / Via Flickr : jackmcgo210

Un plan Global Geo Mapping.



Peter Aldhous / Actualités BuzzFeed / Via flightradar24.com

Vols effectués par des avions Global Geo Mapping près de la frontière américano-mexicaine, de janvier 2015 à juillet 2017.

Les documents de la FAA décrivant les modifications apportées à ces avions révèlent la installation de caméras de surveillance et d'équipements pour LETC, qui signifie Law Enforcement Technical Collection. Opéré à partir de postes d'écoute fixes le long de la frontière, ainsi que d'avions DHS , LETC implique que des agents fédéraux écoutent les communications radio, telles que les radios bidirectionnelles, pour détecter les bavardages suspects.

Christiana Coleman, porte-parole du CBP, a déclaré à BuzzFeed News par courrier électronique que l'avion ne transportait pas d'équipement pour suivre les téléphones portables – ce qui nécessite un mandat en vertu Règles du DHS qui interdisent également l'écoute clandestine des conversations. Mais le gouvernement fédéral est en mesure d'intercepter d'autres signaux radio sans mandat. Donc, si vous utilisez un talkie-walkie près de la frontière avec le Mexique, il y a une chance qu'un agent du CBP survolant les lieux écoute.

À évaluation de la confidentialité publié en 2014 notait : les utilisateurs du LETC peuvent écouter ou enregistrer des communications par radiofréquence entre des personnes engagées dans des activités sans lien avec l'application de la loi. Cependant, les agents sont autorisés à conserver un enregistrement audio et à conserver des notes uniquement si la conversation concerne une activité d'application de la loi en cours.

Les documents d'enregistrement de la FAA pour Global Geo Mapping comprenaient un numéro de téléphone de contact c'est en fait une parodie : c'est propriété de Universal Studios et utilisé dans les films.

Nous avons également trouvé un deuxième avant pour le DHS appelé Midwest Aerial Imaging, lequel mouches des hélicoptères qui surveillent généralement Chicago, Détroit et d'autres villes du Midwest. Ses hélicoptères ont également assuré la sécurité d'événements majeurs, apparaissant lorsque BuzzFeed News a suivi l'avion de surveillance qui surveillait le Convention nationale républicaine à Cleveland en juillet 2016, et celle du président Donald Trump inauguration en janvier de cette année.



USAF / Via media.defense.gov

Un avion espion U-28A exploité par l'US Air Force.

3. L'armée : Air Force Special Ops, Big Safari et Air Cerberus

La plupart des avions militaires n'ont pas d'immatriculation civile et ne sont pas enregistrés sur les sites Web commerciaux de suivi des vols. Mais un certain nombre d'avions espions militaires sont néanmoins apparus dans les données de Flightradar24.

Nous avons d'abord été déconcertés par certains des avions signalés par l'algorithme : ils comprenaient un avion qui s'est identifié comme un parachute motorisé , et un autre en tant que petit drone appartenant à un photographe.

L'emplacement de leurs trajectoires circulaires et certains approfondissements de l'historique des immatriculations d'avions ont résolu le mystère. Ils étaient U-28A avions espions exploités par le Commandement des opérations spéciales de l'US Air Force depuis sa base de Hurlburt Field dans le Florida Panhandle. Ces avions sont modifiés à partir de civils Pilate PC-12 avion par le Société Sierra Nevada , un entrepreneur majeur de la défense. Volant pour l'armée, certains transmettaient encore le code d'identification lié à leurs anciens numéros d'immatriculation civile, recyclés depuis.



Peter Aldhous / Actualités BuzzFeed / Via flightradar24.com

Vols du Commandement des opérations spéciales de l'US Air Force au-dessus de l'enclave de Floride, de janvier 2015 à juillet 2017. Les bases militaires sont indiquées en rose.

Un autre avion dans le transport de l'algorithme appartenait au 645th Aeronautical Engineering Systems Group de l'Air Force. Connu comme Grand Safari , cette unité secrète est basée à la base aérienne de Wright-Patterson dans l'Ohio, et a couru opérations spéciales à l'étranger. À la maison, il vole un C-146A Avion Wolfhound qui est un banc d'essai pour l'équipement de surveillance électronique. Nous avons vu cet avion survoler Raleigh et Fayetteville en Caroline du Nord (près de la base militaire de Fort Bragg) et près de Denver.

Élargissant la recherche à d'autres avions immatriculés à Big Safari, nous avons repéré un Pilatus PC-12 qui tournait principalement près de Denver. Cela semble être l'un des 18 forfaits préparé par la Sierra Nevada Corporation pour transfert à l'armée afghane Aile de mission spéciale espionner les insurgés talibans.

Big Safari a refusé de commenter en détail ses opérations. Pour préserver notre avantage technique sur tout adversaire, nous ne discutons pas de capacités ou de tests spécifiques, a déclaré Emily Grabowski, porte-parole de l'US Air Force, à BuzzFeed News par e-mail.



Margo Wright / Garde nationale aérienne / Via journalrecord.com

Un avion de surveillance RC-26 exploité par la Garde nationale aérienne.

À travers la Californie et le Nevada, un avion immatriculé au nom d'une compagnie appelée Air Cerberus, anciennement une façade pour la Garde nationale aérienne, a encerclé plusieurs endroits. C'était un RC-26 avion de surveillance, faisant partie d'une flotte nationale qui a été utilisée pour soutenir l'application des lois fédérales, étatiques et locales contre-drogue opérations depuis la fin des années 90. Les avions sont également utilisés dans la formation militaire et pour aider lutter contre les incendies de forêt , en utilisant des caméras thermiques pour rechercher les points chauds.

Sept RC-26 les avions liés à Air Cerberus ont vu leurs immatriculations civiles annulées en mai et juin de cette année. Ils avaient en fait été transférés à l'enregistrement militaire quelques années auparavant, a déclaré Michael Houk, porte-parole de la Garde nationale aérienne, à BuzzFeed News par e-mail.

4. Les flics de la drogue : Silver Creek Aviation et Chaparral Air Group

Après le DHS et le FBI, la plus grande flotte d'avions des forces de l'ordre fédérales appartient à la Drug Enforcement Administration. La DEA est également l'agence fédérale qui a fait le plus d'efforts pour cacher ses avions à la vue du public. Selon les documents obtenus par BuzzFeed News dans le cadre d'une demande de la Freedom of Information Act, en 2014, la DEA a demandé à la FAA de retirer 95 de ses avions - principalement enregistrés auprès de sociétés écrans - du flux de données de contrôle du trafic aérien fournies aux sites Web commerciaux de suivi des vols. , y compris Flightradar24.

Néanmoins, quelques avions de la DEA ont glissé à travers le filet, et deux enregistrés auprès des sociétés écran Chaparral Air Group et Silver Creek Aviation Services ont été signalés par notre algorithme dans les données Flightradar24. D'autres avions de la DEA apparaissent toujours sur Échange ADS-B , un site Web entièrement financé par des passionnés d'aviation qui détectent les signaux des transpondeurs d'avions à l'aide de leurs propres antennes. ADS-B Exchange ne filtre pas son affichage en utilisant la liste des avions bloqués de la FAA, et ses données ont révélé que des avions et des hélicoptères de la DEA ont surveillé de nombreuses villes américaines au cours de la dernière année.

La DEA a refusé de commenter ses opérations aériennes. La section aviation de la DEA soutient de nombreuses opérations qui sont sensibles aux forces de l'ordre, a déclaré le porte-parole Melvin Patterson à BuzzFeed News par e-mail. Le partage de telles informations permettrait aux criminels d'utiliser cela à leur avantage.

5. Les entrepreneurs : là où les choses sont devenues bizarres

Notre algorithme a également signalé un certain nombre d'entrepreneurs qui pilotent ou modifient des avions pour l'armée, ou fabriquent des équipements que les avions espions militaires utilisent pour la surveillance. Ceux-ci comprenaient un avion appartenant à la Sierra Nevada Corporation, et un autre appartenant à un solidifier qui aide à former les pilotes de combat.

Les choses ont pris une tournure étrange, cependant, lorsque nous avons contacté une entreprise appelée SciFly , basé à San Diego. La société était contracté par le Naval Special Warfare Command - qui comprend les Navy SEALs - pour soutenir la formation militaire, et ses avion a encerclé à plusieurs reprises des endroits dans toute la région de la baie de San Francisco en octobre 2015.



Peter Aldhous / Actualités BuzzFeed / Via flightradar24.com

Vols de SciFly dans la région de la baie de San Francisco, octobre 2015.

Lorsque BuzzFeed News a approché le PDG de SciFly, Eddie Kisfaludy, il a nié que les vols avaient été effectués pour l'armée et a déclaré que l'avion avait observé des marsouins communs. Il s'agissait d'un projet pilote d'études planifiées sur les espèces menacées petite vache – le mammifère marin le plus rare au monde, trouvé uniquement dans le nord du golfe de Californie au Mexique – a déclaré Kisfaludy.

Buzzfeed News a vérifié que SciFly collaborait avec le Marine Mammal Center, juste au nord de San Francisco, sur le projet marsouin. Mais le centre a déclaré que les dates ne correspondaient pas, et l'explication de Kisfaludy pour ces vols particuliers n'avait pas beaucoup de sens, car la plupart des tours se faisaient au-dessus de la terre.

Le Commandement des opérations spéciales des États-Unis, qui supervise les unités des forces spéciales de l'armée, a confirmé par la suite que les vols d'octobre 2015 dans la baie de San Francisco et le survol de l'avion de SciFly au-dessus de l'île de Santa Catalina au sud de la Californie en avril 2016 avaient été effectués pour soutenir la formation aux opérations spéciales navales.

Une autre entreprise, la Groupe SRT , a réagi avec indignation lorsqu'on lui a posé des questions sur les cercles réguliers de un de ses avions au nord de son siège social à Davie, en Floride, près de Fort Lauderdale. Photos de l'avion apparaître en ligne , sur une page faisant la promotion de la surveillance et d'autres services offerts par SRT Aviation. Mais ce n'est pas un avion de surveillance, a déclaré à BuzzFeed News par e-mail Vincent Costagliola, vice-président de la SRT pour la technologie des forces de l'ordre. À l'avenir, votre e-mail donne l'impression que vous pouvez essayer de nous dénaturer et peut également impliquer une tentative d'obtenir nos informations exclusives, a-t-il ajouté.

Costagliola a écrit que l'avion a été utilisé pour tester l'équipement de réseau sans fil fabriqué par SRT. Quel que soit le produit à bord, a-t-il écrit, l'avion n'est pas utilisé pour collecter ou stocker des données sur qui que ce soit.



Peter Aldhous / Actualités BuzzFeed / Via flightradar24.com

Vols d'un avion SRT au-dessus de la Floride, de janvier 2015 à juillet 2017.

Les produits de SRT comprennent Windjammer , un appareil utilisé pour suivre ou refuser le service aux téléphones satellites, et Lanshark, qui peut surveiller les réseaux Wi-Fi depuis les airs. Actualités BuzzFeed a trouvé que ces deux dispositifs sont installés sur des avions exploités par un entrepreneur militaire traquant des terroristes présumés en Afrique. Nous avons demandé à SRT si l'un de ses vols au-dessus de la Floride avait été effectué pour tester Windjammer ou Lanshark, mais la compagnie a refusé de commenter.●


Avec des reportages supplémentaires de Christian Stork et Charles Seife.

Cet article est publié conjointement avec le Revue de journalisme de Colombie .

CORRECTION

08 août 2017, à 03h25

Davie est près de Fort Lauderdale, à l'ouest. Une version antérieure de cet article indiquait à tort qu'il se trouve au nord de la ville.